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viernes, 18 de abril de 2014

Kepler descubre exoplaneta potencialmente habitable


El telescopio espacial Kepler detecto un planeta del tamaño de la Tierra que está en la zona habitable, con la posibilidad de que pueda albergar agua líquida como nuestro planeta.
El nuevo cuerpo está a unos 500 años luz de la Tierra y forma parte de un sistema solar formado por cinco planetas. Al contrario que en el nuestro, todos ellos tienen entre una y una vez y media el radio de la Tierra, lo que apunta a que todos ellos son planetas rocosos con una composición similar a la Tierra y diferente por tanto de los inmensos mundos gaseosos como Júpiter o Saturno.
Las características del nuevo planeta y su sistema solar implican que este tipo de mundos en la zona habitable pueden ser más abundantes de lo que se pensaba.
“De todos los exoplanetas encontrados hasta la fecha, este es el más parecido a la Tierra en cuanto a tamaño y energía recibida de su estrella”, dijo Stephen Kane, astrónomo de la Universidad Estatal de San Francisco y codescubridor del nuevo planeta.
El nuevo exoplaneta se llama Kepler-186f y ha sido descubierto gracias al telescopio espacial Kepler, lanzado en 2009. Desde entonces este instrumento de la NASA ha descubierto 961 planetas fuera del sistema solar, la inmensa mayoría de ellos son gigantes gaseosos, aunque también hay algunos con tamaños similares a la Tierra e incluso más pequeños.
La gran abundancia de descubrimientos de exoplanetas en los últimos años no debería deslucir la importancia del hallazgo actual, advierte Kane. “Es increíble que vivamos en un tiempo en el que el descubrimiento de exoplanetas sea casi rutinario. Esto se hace bastante profundo cuando piensas que hace apenas cinco años no conocíamos ni un solo planeta del tamaño de la Tierra”, destaca el astrónomo.
En la investigación aparte del descubrimiento se calculó la extensión de la zona habitable gracias al calor de la estrella, donde se sabe que puede existir agua en estado líquido, esto no quiere decir que el planeta sea habitable, ni siquiera que haya vida en él, solo que tiene las condiciones esenciales para que pueda haberla.
“Esto, por supuesto, son buenas noticias para la existencia de vida en el Universo
Más allá de su tamaño, con un radio 1,1 veces el de la Tierra, y su órbita en la zona habitable, se ignora casi todo del nuevo planeta. Debido a la distancia a la que está y a la débil luz que refleja, es por ahora imposible saber qué aspecto tiene o si este mundo es similar a ese punto azul pálido que es la Tierra vista desde el espacio.
“El hecho de que sea ligeramente mayor que la Tierra probablemente supone que es más activo geológicamente y que tenga una atmósfera algo más gruesa, esto puede ayudar a que la superficie quede aislada y cree un ambiente más cálido que el que se esperaría de este planeta”, agrego.

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